Sir James Clark Ross

SIR JAMES CLARK ROSS (1800-1862)

James_Clark_Ross Sir James Clark Ross était un officier de marine britannique qui effectua d’importants relevés magnétiques dans l’Arctique et l’Antarctique et qui découvrit la mer de Ross et la région de la Terre Victoria en Antarctique.

Jeunesse et Voyages dans l’Arctique

Ross rejoint la marine à l’âge de 11 ans sous la tutelle de son oncle Sir John Ross. Il fit son premier voyage dans l’Arctique en 1818 lors d’une expédition à la recherche du passage du Nord-Ouest, suivie de quatre expéditions dans l’Arctique sous les ordres de sir William Parry entre 1819 et 1827. En 1829-1833, il sert de nouveau sous les ordres de son oncle dans l’Arctique. Au cours de ce voyage, ils ont localisé la position du pôle magnétique Nord le 1er juin 1831 sur la péninsule de Boothia, dans le nord du Canada.

En 1836, Ross avait passé huit hivers et 15 saisons de navigation dans les régions arctiques, un record inégalé. Il était également un expert de premier plan sur le magnétisme terrestre, ayant mené le premier relevé magnétique systématique des îles britanniques. Son expérience dans les mers remplies de glace et sa connaissance du magnétisme terrestre font de lui le choix logique pour commander une expédition en Antarctique pour étudier le magnétisme terrestre dans les latitudes australes extrêmes ; le voyage est fortement soutenu par la British Association for the Advancement of Science et la Royal Society de Londres.

Un voyage de découverte – À la recherche du Pôle Magnétique Sud

L’expédition appareille le 5 octobre 1839, avec Ross aux commandes de l’Erebus et le commandant en second Francis Crozier à bord du Terror. Au cours du premier été, ils ont établi des observatoires magnétiques fixes à Sainte-Hélène et au Cap de Bonne-Espérance et ont passé deux mois à faire des observations aux îles Kerguelen, avant de se rendre en Terre de Van Diemen (Tasmanie) pour l’hiver. Là, ils ont construit un autre observatoire magnétique, avec l’aide de 200 condamnés amenés par le lieutenant-gouverneur de Tasmanie, Sir John Franklin.

À Hobart, Ross a appris les découvertes faites l’été dernier par des expéditions françaises et américaines à la recherche du pôle magnétique sud. Ross était contrarié que Dumont d’Urville et Charles Wilkes aient exploré la zone même où il avait prévu de pénétrer vers le sud. Wilkes a laissé des cartes marines de Ross indiquant son itinéraire et ses découvertes; cependant, Ross a choisi de ne pas suivre les traces de Wilkes. Il a écrit,

‘ L’Angleterre avait déjà ouvert la voie de la découverte dans les régions du sud comme dans les régions du nord, j’ai considéré qu’il aurait été incompatible avec la prééminence qu’elle a jamais maintenue, si nous devions suivre les traces de l’expédition d’une autre nation. Je me suis donc tout de suite résolu à éviter toute interférence avec leurs découvertes, et j’ai choisi un méridien beaucoup plus à l’est (170° E), sur lequel tenter de pénétrer vers le sud, et si possible d’atteindre le pôle magnétique.’

Ross_Antarctic_Expedition_RouteMap Plus au Sud et Découvertes dans la mer de Ross

Naviguant vers le sud depuis la Tasmanie, Clark rencontre la banquise le 5 janvier 1841. Le prochain mouvement de l’expédition a été commémoré soixante–dix ans plus tard par Roald Amundsen, « these ces hommes ont navigué dans la chaleur de la meute, ce que tous les explorateurs polaires précédents avaient considéré comme une mort certaineThese Ces hommes étaient des héros – des héros au sens le plus élevé du terme. »Les navires ont traversé la glace pendant quatre jours avant de naviguer à nouveau en pleine mer et Ross a écrit: « Nous avons maintenant tracé notre route directement vers le pôle magnétique, en nous dirigeant aussi près du sud par boussole que le vent l’a admis. »

Deux jours plus tard, des terres montagneuses se trouvaient sur leur chemin. Ross a nommé la pointe Cape Adare et la région Victoria Land en l’honneur de la reine d’Angleterre régnante.

Le pôle magnétique était prévu à l’époque au sud-ouest de la terre aperçue. Étant donné que Wilkes avait signalé des terres à l’ouest, Ross choisit de naviguer à l’est du cap Adare et au sud le long de la côte où il espérait trouver un moyen de contourner le pôle magnétique. Au lieu de cela, il navigua dans une région maintenant nommée la mer de Ross et, pendant deux semaines, prit des sondages et suivit la côte de la Terre Victoria, nommant les sommets de la chaîne de l’Amirauté, de la chaîne de la Royal Society et de diverses îles et sites géographiques.

Le 22 janvier, l’expédition dépasse le record de James Weddell le plus au sud et le 28 janvier, elle découvre l’île de Ross, nommant ses deux volcans le mont Erebus et le mont Terror d’après les navires de l’expédition. À la base du mont Erebus, le détroit de McMurdo a été nommé d’après un officier de la Terreur. La découverte a été décrite par le médecin du navire.

‘ Nous avons été surpris par la découverte la plus inattendue dans cette vaste région de glaciation, d’une montagne volcanique prodigieuse dans un état élevé de activity…my l’attention a été arrêtée par ce qui semblait pour le moment être une fine dérive de neige, partant du sommet d’un cratère élevé en forme de cratère peak…As nous avons fait une approche plus proche, cependant, cette dérive de neige apparente s’est résolue en une dense colonne de fumée noire, mêlée d’éclairs de flammes rouges émergeant d’un magnifique évent volcanique, si près du Pôle Sud, et au centre même d’une puissante chaîne de montagnes enveloppée de glace éternelle et de la neige.’

Ross_inset2 Le même jour, l’expédition est arrivée sur une vaste falaise de glace, s’élevant de 50 à 200 pieds au-dessus de l’eau et s’étendant à perte de vue. Ils l’ont nommée la Grande Barrière de Victoria et elle a été connue sous le nom de « Grande Barrière de glace » pendant plusieurs générations, jusqu’à ce qu’elle acquière son nom actuel, le plateau de glace de Ross. L’expédition navigua vers l’est le long des falaises de glace sur plusieurs centaines de kilomètres, mais l’hiver approchant et l’absence de fin de la barrière en vue, elle fit demi-tour vers l’ouest dans un dernier effort pour trouver une route vers le pôle magnétique sud.

Ross a déterminé que l’emplacement du pôle magnétique était beaucoup plus au sud que prévu précédemment (76 ° S plutôt que 66 ° S à 146 ° E) et que la route était bloquée par de la glace infranchissable. Ils ont estimé que le pôle était à 260 km à l’intérieur des terres et accessible en traîneau (le moyen par lequel Ross avait atteint le pôle magnétique nord), s’ils pouvaient trouver un site sûr pour hiverner. Aucun port n’a cependant été trouvé et l’expédition est retournée en Tasmanie.

La mer de Weddell

L’été suivant (1841-1842), Ross mena l’expédition jusqu’à la grande barrière de glace et, malgré une banquise étendue, put cartographier plus à l’est le long du front de glace. Au cours du troisième et dernier été (1842-3), Ross espérait pénétrer dans la mer de Weddell et ajouter aux recherches effectuées par Weddell en 1822. Ils ont exploré le côté est de ce qui est maintenant connu sous le nom d’île James Ross, découvrant et nommant l’île Snow Hill et l’île Seymour. Malheureusement, la banquise dense, impénétrable, a limité la progression de l’expédition. Lorsque l’expédition retourna en Angleterre en septembre 1843, elle était absente depuis près de quatre ans. Ross reçoit la Médaille d’or de la Société de géographie en 1843, est élu à la Royal Society en 1848 et fait chevalier en 1844.

Ross a épousé Ann Coulman et s’est installé dans la vie familiale privée. Au cours des cinq années suivantes, il écrivit un compte rendu de son expédition, de son Voyage de Découverte et de Recherche dans les régions Australes et antarctiques au cours des années 1839-43.

Années suivantes

Ross retourna une fois de plus dans l’Arctique en 1848-1849. En 1845, Sir John Franklin était parti avec l’Erebus et le Terror à la recherche du passage du Nord-Ouest dans l’Arctique canadien. Une recherche a été montée lorsqu’il n’est pas revenu. Ross dirigea l’une des nombreuses expéditions infructueuses à la recherche des hommes.

Ross mourut à Aylesbury en 1862, cinq ans après sa femme. Une plaque bleue marque la maison de Ross à Eliot Place, Blackheath, Londres.

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