Lettre: Pourquoi la pandémie pourrait stimuler la réforme nécessaire de l’industrie du ski en Amérique du Nord

Je pense que beaucoup de « skieurs » rêvent de reproduire l’atmosphère et la culture hivernale des Alpes avec les innombrables remontées mécaniques disséminées dans les innombrables vallées et villages d’Europe centrale. Je sais que j’y pense constamment, mais je trouve que ces pensées se heurtent souvent à de nombreux obstacles, certains plus concrets que d’autres, y compris des choses comme le réchauffement climatique, le coût prohibitif du développement de l’infrastructure, la liste est longue. Il ne faut pas une éducation trop chère pour comprendre que l’industrie du ski en Amérique du Nord, qui a rapidement mûri dans les années 70 et 80, était mûre pour une consolidation avec de plus grands opérateurs capables de tirer parti des économies d’échelle et de portée. Maintenant, nous nous retrouvons avec cette dynamique de marché, essentiellement une industrie entièrement consolidée avec des caractéristiques principalement oligopolistiques, offrant moins d’options pour accéder au ski et disponible pour une population de plus en plus riche. Ne vous méprenez pas, j’aime autant monter sur un ascenseur à bulles pour six personnes que la personne suivante, et je n’écris pas ici pour frapper Alterra ou Vail. Ce que je suggère, c’est que l’apparition du COVID et ses restrictions qui en découlent signifient probablement des files d’attente encore plus longues dans les grandes stations avec des limitations qui mettront à l’épreuve la patience d’à peu près tout le monde cet hiver à venir. Je pense que nous savons tous que la saison 2020/21 offrira une expérience très différente de celle que nous connaissons depuis presque toute notre vie. Cela dit, les défis créent également des opportunités. L’opportunité est la suivante: combien et combien cela coûte-t-il de recréer « l’essence » du ski, qui, je dirais, descend une modeste colline avec sa famille et ses amis, peut-être en créant un saut ou deux, ou peut-être en posant des obstacles pour faire demi-tour le plus rapide. Je serais prêt à parier beaucoup et que si nous avions le choix, nous serions tout aussi heureux de passer la plupart des samedis et dimanches (du lundi au vendredi également) à faire cela sur une colline de 300 pieds par rapport à des files d’attente de 45 minutes à Vail, Stratton ou un endroit similaire avec nos compatriotes préférés de grands endroits comme Manhattan, Orlando ou même Dallas. Je ne dis pas tous les samedis et dimanches, car le ski de poudreuse / grande montagne fait aussi partie de « l’essence », mais pour une grande majorité d’entre nous qui ne vivent pas au pied d’une montagne et qui doivent travailler beaucoup d’heures pour offrir le « style de vie » du ski à nos familles, le « micro » domaine skiable est peut-être une idée dont le moment est venu.

Un petit domaine skiable est en fait assez simple – il nécessite juste beaucoup de TLC

L’enneigement n’est pas un complexe, ni une nouvelle technologie, les éléments constitutifs sont fondamentalement les mêmes que l’évolution des premiers pistolets à soufflante au début des années 1980, air et eau froide sous pression projetés sous des températures inférieures à zéro. Je me suis souvenu de ce fait en conduisant cet été du nord du lac Michigan au sud du Vermont (obligé d’éviter le « raccourci » canadien en passant par l’Ontario) lorsque j’ai croisé une semi-remorque remplie de « Polecats » de SMI juste au sud de Midland, MI (siège social de SMI). Ceux qui ne sont pas familiers avec ce pistolet à neige, c’est une conception de pistolet à ventilateur efficace vieille de 35 ans qui produit une excellente neige même à des températures marginales et avec des bactéries induisant le gel comme additif, un pistolet peut couvrir de grandes quantités de terrain même dans un environnement avec une humidité et des températures relativement élevées. La raison pour laquelle je sais que c’est parce que mon père a breveté un design similaire à la même époque et qu’il a maintenant construit plusieurs centaines de ce type d’armes à feu et qu’elles sont utilisées sur plusieurs collines de ski dans le Midwest. La conception fonctionne, est bon marché et durable. C’est peut-être pourquoi les Polecats sont toujours en demande.

Un petit domaine skiable a besoin d’une source d’eau, d’une pompe à eau, d’électricité, de 4 à 6 canons à neige avec compresseurs, d’une tuyauterie d’eau montée sur le flanc de la colline, d’un moyen de transport en montée et d’une machine de toilettage (qui peut prendre plusieurs formes différentes et toutes ne sont pas hors de prix). Les coûts ne sont pas nuls, mais pourraient être gérés par une famille individuelle ou un petit groupe ayant accès à un terrain avec une colline appropriée ~ 300 ‘-600’ pieds verticaux dans un climat approprié, c’est-à-dire près des domaines skiables actuels et sans réglementation prohibitive sur l’utilisation des terres (je pense à la plupart de l’ouest des États-Unis et à beaucoup de Vermont ici). Le fait est que pour des coûts en milliers, pas en millions, vous pourriez avoir un domaine skiable assez fonctionnel. Ce n’est pas pour tout le monde, et la plupart souligneraient que vous parlez vraiment d’une « piste » de ski et non d’une zone, et c’est vrai, je ne parle pas de Yellowstone, d’Hermitage ou d’une douzaine d’autres endroits qui étaient censés être la prochaine grande destination de ski publique ou privée. Mais vous devez également vous demander si vous obtenez quelque chose de plus en faisant la queue pendant 45 minutes par course cet hiver à venir?

Pour les sports de neige, tout est une question de volume

Si vous voulez devenir meilleur dans les sports de gravité alpine (ski, snowboard, freeski, etc.) le volume est critique et je ne suis évidemment pas le premier à le souligner. Il y a eu beaucoup d’écrits dans ce forum par des auteurs qui comprennent le concept de volume et comment la formation / l’accès aux États se compare à celle de l’Europe. Je pense qu’il y en a beaucoup qui diront qu’il n’y a pas vraiment de comparaison du tout. Avec de nombreuses preuves à l’appui de l’idée que le développement des meilleurs skieurs américains a pris des caractéristiques uniques qui ont tendance à imiter l’expérience européenne de volume quotidien / meilleur accès (par exemple, les Mahres, Bode, Mikaela, etc.) Je dirais que tout soutient l’idée d’un micro domaine skiable. Bien sûr, le développement en tant que sujet est mûr pour le débat et c’est bien, peu d’entre nous sont vraiment des experts, mais il est difficile de soutenir qu’avoir une colline d’entraînement privée ne fournirait pas un avantage distinct (il me semble que Shaun White ait quelque chose de similaire dans le sud-ouest du Colorado). À mon avis, plus d’accès, pas moins, aidera tous les sports d’hiver à attirer l’attention et à accroître la participation de la prochaine génération et qui sait, avec un peu de chance (et en gagnant à la loterie), votre remorqueur de corde de jardin pourrait peut-être mettre dans ce Doppelmayr détachable pour 6 personnes après quelques saisons.

— Todd Firestone
Winhall, Vt.
(anciennement Goodrich, Mich.)

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