Carta: Por qué la pandemia podría impulsar la necesaria reforma de la industria del esquí en América del Norte

Creo que mucha gente de «esquí» sueña con replicar la atmósfera y la cultura invernal de los Alpes con los innumerables remontes de superficie esparcidos por los innumerables valles y pueblos de Europa central. Sé que pienso en ello constantemente, pero encuentro que esos pensamientos a menudo se encuentran con muchos obstáculos, algunos más concretos que otros, incluidas cosas como el calentamiento global, lo prohibitivo que es desarrollar la infraestructura, la lista continúa. No se necesita una educación demasiado cara para entender que la industria del esquí en América del Norte, que maduró rápidamente en los años 70 y 80, estaba madura para consolidarse con operadores más grandes capaces de aprovechar economías de escala y alcance. Ahora nos quedamos con esa dinámica de mercado, básicamente una industria totalmente consolidada con características en su mayoría oligopolísticas, que ofrece menos opciones para acceder al esquí y está disponible para un grupo demográfico cada vez más rico. No me malinterpretes, me gusta montar un elevador de burbujas de seis personas tanto como a la siguiente persona, y no estoy escribiendo aquí para golpear a Alterra o Vail. Lo que estoy sugiriendo es que la aparición de COVID y sus consiguientes restricciones probablemente signifiquen filas aún más largas en los principales centros turísticos con limitaciones que pondrán a prueba la paciencia de casi todo el mundo el próximo invierno. Creo que todos sabemos que la temporada 2020/21 ofrecerá una experiencia muy diferente a la que hemos conocido durante toda nuestra vida. Dicho esto, los desafíos también crean oportunidades. La oportunidad es esta: cuán difícil y cuánto cuesta recrear la «esencia» del esquí, que diría que es deslizarse por una colina modesta con familiares y amigos, tal vez crear un salto o dos, o tal vez establecer algunos obstáculos para dar la vuelta más rápido. Estaría dispuesto a apostar mucho y que si tuviéramos una opción, estaríamos igual de felices pasando la mayoría de los sábados y domingos (de lunes a viernes también) haciendo exactamente eso en una colina de 300 pies frente a estar de pie en filas de 45 minutos en Vail, Stratton o un lugar similar con algunos de nuestros compatriotas favoritos de grandes lugares como Manhattan, Orlando o incluso Dallas. No estoy diciendo todos los sábados y domingos, porque el esquí de montaña en polvo / grande también es parte de la «esencia», pero para una gran mayoría de nosotros que no vivimos en la base de una montaña y debemos trabajar muchas horas para proporcionar el «estilo de vida» de esquí a nuestras familias, la zona de esquí «micro» puede ser una idea cuyo momento ha llegado.

Una pequeña zona de esquí es en realidad bastante simple, solo necesita mucho cuidado

La fabricación de nieve no es un complejo, ni una nueva tecnología, los bloques de construcción son básicamente los mismos que la evolución de las primeras pistolas de ventilador a principios de la década de 1980, aire y agua fría a presión arrojados a temperaturas bajo cero. Me acordé de este hecho mientras conducía este verano desde el norte del Lago Michigan hasta el sur de Vermont (obligado a evitar el ‘atajo’ canadiense a través de Ontario) cuando pasé por un semirremolque lleno de ‘Polecats’ de SMI justo al sur de Midland, MI (la sede de SMI). Aquellos que no están familiarizados con esta pistola de nieve, es un diseño de pistola de ventilador eficiente de 35 años que hace una nieve excelente incluso en temperaturas marginales y con bacterias inductoras de congelación como aditivo, una pistola puede cubrir grandes cantidades de terreno incluso en un entorno con humedad y temperaturas relativamente altas. La razón por la que sé esto es porque mi padre patentó un diseño similar al mismo tiempo y ahora ha construido varios cientos de este tipo de armas y se usan en múltiples colinas de esquí en todo el Medio Oeste. El diseño funciona, es barato y duradero. Quizás es por eso que los Polecats todavía están en demanda.

Una pequeña zona de esquí necesita una fuente de agua, una bomba de agua, energía, 4-6 pistolas de nieve con compresores, tuberías de agua subidas por la ladera de la colina, un medio de transporte cuesta arriba y una máquina de aseo (que puede tomar varias formas diferentes y no todas son costosas). Los costos no son cero, pero podrían ser administrados por una familia individual o un grupo pequeño con acceso a tierra con una colina adecuada de ~300′ – 600′ pies verticales en un clima adecuado, p. ej. cerca de las zonas de esquí actuales y sin regulaciones prohibitivas de uso de la tierra (estoy pensando en la mayor parte del oeste de Estados Unidos y mucho de Vermont aquí). El punto es que por costos de miles, no millones, podría tener una zona de esquí bastante funcional. No es para todos, y la mayoría señalaría que realmente estás hablando de una ‘carrera’ de esquí, no de una zona, y eso es cierto, no estoy hablando de Yellowstone, Hermitage o una docena de otros lugares que se suponía que serían el próximo gran destino de esquí público o privado. Pero también tienes que preguntarte si estás obteniendo algo más de estar parado en la fila durante 45 minutos por carrera el próximo invierno.

Para los deportes de nieve, todo se trata de volumen

Si desea mejorar en los deportes de gravedad alpina (esquí, snowboard, freeski, etc.). el volumen es crítico y, obviamente, no soy el primero en señalar esto. Ha habido muchos escritos en este foro por autores que entienden el concepto de volumen y cómo la capacitación / acceso en los Estados se compara con la de Europa. Creo que hay muchos que diría que no hay comparación posible. Con muchas pruebas que respaldan la idea de que el desarrollo de los mejores esquiadores estadounidenses adquirió características únicas que tendían a imitar la experiencia europea de volumen diario/mejor acceso (por ejemplo, los Mahres, Bode, Mikaela, etc.). Diría que todo apoya la idea de una micro zona de esquí. Por supuesto, el desarrollo como tema está maduro para el debate y eso está bien, pocos de nosotros somos verdaderamente expertos, pero es difícil argumentar que tener una colina de entrenamiento privada no proporcionaría una ventaja distintiva (me parece recordar que Shaun White tiene algo similar en el suroeste de Colorado). En mi opinión, más acceso, no menos, ayudará a todos los deportes de invierno a captar la atención y aumentar la participación de la próxima generación y, quién sabe, con un poco de suerte (y ganar la lotería), su remolque de cuerda de patio trasero podría tal vez colocar ese lujoso Doppelmayr desmontable para 6 personas después de un par de temporadas.

— Todd Firestone
Winhall, Vt.
(anteriormente Goodrich, Mich.)

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